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Mois de l’histoire des noirs : les horreurs de la traite des esclaves de l’atlantique

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À la fin du XVIIe siècle, la capture d’hommes et de femmes pour la distribution coloniale sur les marchés européens battait son plein. 

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La traite atlantique des esclaves a fonctionné d’environ 1525 à 1866.

Au cours de cette période, environ 12,5 millions d’Africains ont été capturés et expédiés hors du continent vers les ports du Nouveau Monde.

La cargaison humaine était généralement expédiée de deux manières, et le modèle commercial incorporait un facteur de mortalité. Si un “paquet serré” était utilisé, chaque pouce comptait et l’objectif était de presser chaque être humain possible dans le moins d’espace possible. Pour les praticiens du métier, c’était un jeu de nombres. Chaque pied carré équivalait à un dollar, et l’objectif était de transporter avec succès autant de produits viables que possible pour le moins d’argent possible. 

L’autre façon de transporter les personnes réduites en esclavage était un “paquet en vrac” où moins de personnes étaient transportées dans le même espace et, par la suite, moins de décès étaient théoriquement survenus lors de la traversée transatlantique en raison des conditions de voyage “améliorées”. Pour les esclavagistes, tout ce qui comptait était le nombre total de corps viables finalement livrés.

Le voyage à travers l’océan Atlantique depuis la côte ouest de l’Afrique est historiquement appelé le Passage du Milieu. Sur les 12,5 millions de personnes transportées d’Afrique, près de 2 millions ont subi des morts indescriptibles lors du passage du milieu et ont été jetées par-dessus bord comme des amis.

En 1827, la traite internationale des esclaves était illégale en Espagne depuis sept ans, aux États-Unis depuis 19 ans et en Grande-Bretagne depuis 20 ans. Officier britannique à La Havane à un à Londres en date du 31 juillet 1827. On y lisait, en partie, « Le marchand d’esclaves illicite de ce port… semble être sur le point de reprendre son ancienne activité, pas moins de quatre navires espagnols ayant au cours du mois en cours navigué sont les bricks Guerrero. … Elle est bien armée et a un équipage de quatre-vingt-dix hommes ; et il ne fait guère de doute que son but est de piller leurs cargaisons d’esclaves tout navire plus faible dans lequel elle pourrait tomber sur les côtes de l’Afrique.

Le Guerrero mesurait un peu plus de 110 pieds de long avec un faisceau de 27 pieds 5 pouces. Lorsque le navire a quitté la côte ouest de l’Afrique pour effectuer le voyage de plus de 4 000 milles jusqu’à La Havane, 561 personnes réduites en esclavage étaient détenues à bord. Le 19 décembre 1827, le lieutenant Edward Holland et l’équipage de 56 hommes à bord de la goélette HBM (His Britannic Majesty) Nimble patrouillaient dans le détroit de Floride à 250 milles au nord de La Havane. Le Guerrero a été repéré au large d’Orange Cay, aux Bahamas. L’entrée de midi dans le journal du Nimble disait : « L’étranger observé est un brick à l’air suspect. J’ai mis le hunier, j’ai dégagé (le pont) pour l’action et j’ai tiré deux canons pour amener les étrangers vers lesquels nous avons observé se hisser pour nous éviter; fait plus de voile. 

À 18 h 15, le brick tirait ses canons sur le Nimble qui gagnait, et pendant les 30 minutes suivantes, les deux navires ont échangé des coups de canon et de mousquet jusqu’à ce que le brick feigne de se rendre en tirant à blanc et en faisant clignoter une lumière conciliante. Le Nimble a cessé le feu et le brick a fait une autre course quand elle l’a fait. Dans sa tentative de dépasser le Nimble, le Guerrero a percuté Carysfort Reef au large de Key Largo à pleine voile. 

Selon une édition de 1831 du United States Service Magazine, “Les mâts de la chasse ont été entendus tomber avec un énorme fracas, suivi d’un horrible cri de ceux à bord, qui ne laissaient aucun doute sur le fait qu’elle était une Guinéenne.” La coque du navire s’est ouverte et lorsque le Guerrero s’est rempli d’eau, 41 Africains enchaînés dans la cale du navire se sont noyés là où ils étaient enchaînés. Le Niles Weekly Register a rapporté : “Les cris de 561 esclaves et membres d’équipage étaient épouvantables au-delà de toute description.” 

Le lendemain matin, des naufrageurs à bord du Thorn, Florida et Surprize sont arrivés sur les lieux. Environ 20 Espagnols et 142 Africains sont montés à bord de la goélette de 39 pieds du capitaine Austin Packer. A bord de la goélette Thorn du capitaine Charles Grover, 246 Africains et 54 Espagnols sont embarqués. Les deux navires ont mis le cap sur Key West mais ont été détournés par les Espagnols et redirigés vers Santa Cruz, à Cuba, où la cargaison humaine a été vendue à des propriétaires de plantations de champs de canne à sucre.

Les 121 Africains restants ont été embarqués sur le Nimble et livrés à Key West. Une personne est décédée en transit. Les Africains ont été habillés, nourris et logés pendant 75 jours. Quatre Africains supplémentaires sont morts pendant cette période. À Key West, des rumeurs ont commencé à circuler autour de l’île selon lesquelles des navires de guerre espagnols navigueraient vers l’île, et il a été décidé que pour la sécurité de tous, il était préférable de transférer les 117 personnes survivantes dans la région de Saint-Augustin.

Une lettre écrite par le maréchal américain à St. Augustine à Richard Rush, secrétaire au Trésor américain, déclarait : « Pendant qu’ils étaient à Key West, des tentatives ont été faites pour les retirer de la possession de mon adjoint, par la force et par la corruption. ; et, la nuit avant que je ne les fasse sortir de l’île, on a tenté d’en enlever une partie. 

Incapable de soutenir les esclaves, le maréchal américain a loué les Africains aux propriétaires de plantations de la région de Saint-Augustin. Pendant leur séjour à Saint-Augustin, 17 Africains sont morts ou se sont échappés. En fin de compte, sur les 561 premiers Africains piratés loin de leur patrie, 100 personnes ont été tentées d’être rapatriées en Afrique. Neuf autres Africains sont morts lors de la traversée de l’Atlantique.

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Comment était organisée la traite atlantique vers les Antilles françaises ?

La vidéo Questions d’Histoire

A partir du XVIIe. siècle, la France étend son emprise sur les territoires du Nouveau Monde, et notamment aux Antilles, sur les îles de la Guadeloupe, de la Martinique et de Saint-Domingue. Afin d’exploiter les nouvelles cultures, le système de traite des populations d’Afrique se rationnalise. La traite occidentale est à l’origine d’environ 12 millions de déportations. Revenons dans cette vidéo sur le commerce triangulaire, en s’appuyant sur le parcours et le quotidien d’un esclave dans une plantation de canne à sucre aux Antilles françaises.

N. B. : le but n’est pas ici d’aborder dans son intégralité le vaste sujet de la traite occidentale et de l’esclavage en Amérique, mais de saisir, à travers l’exemple de la culture sucrière, les épreuves traversées par les esclaves et les méthodes employées par les esclavagistes.

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